Le Ministère de la Défense Britannique (MoD) et Thales ont signé un contrat d’1 milliard d’euros (700 millions de livres) portant sur le développement, la production et le support initial (DMIS) du programme de drones WATCHKEEPER. Ce programme permettra aux forces armées britanniques de disposer de capacités essentielles en termes de renseignement, de surveillance, d’acquisition d’objectifs et de reconnaissance (ISTAR). WATCHKEEPER constituera pour le Royaume-Uni une composante essentielle des capacités info-centrées pour le champ de bataille. 

Ce programme comprend la fourniture des équipements et des installations requises ainsi que la formation associée, avec la mise en service des capacités opérationnelles dès 2010.

WATCHKEEPER permettra aux forces britanniques de disposer de capacités de surveillance tout-temps, de jour comme de nuit, pour les situations de conflit ou de tension, ainsi que pour les opérations de maintien de la paix, sans avoir à déployer des troupes dans des zones sensibles, ou dans des situations dangereuses. En fonction des besoins, ce système peut assurer une surveillance continue, 24h/24 et 7j/7, en utilisant des drones offrant plus de 16 heures d’autonomie de vol. 

Le système WATCHKEEPER comprend le drone WK 450, équipé de capteurs jour/nuit et d’un marqueur d’objectif à laser relié par une liaison de données à un réseau de stations de contrôle au sol, permettant aux opérateurs militaires de contrôler l’ensemble de la mission et d’assurer l’interface requise dans le contexte de la mise en réseau. Une imagerie optique et radar à haute résolution sera mise en œuvre et répartie sur les sites afin de fournir de précieux renseignements aux responsables militaires sur le terrain. Pouvant être déployé rapidement dans toutes les régions du monde, WATCHKEEPER, dont la mise en œuvre relèvera de la Royal Artillery, apportera aux trois armées un soutien majeur en matière de renseignement. 

Denis Ranque, Président Directeur Général du groupe Thales, précise : « Je me félicite de cette décision qui place Thales en position de pointe sur le marché international des systèmes de drones, et conforte sa position d’industriel de défense maître d’œuvre jouissant de la confiance de ses nombreux clients. Ce contrat souligne également l’importance de nos capacités ISTAR et info-centrées, qui constituent des éléments clés pour la stratégie future de Thales, et des forces armées britanniques. Fort de ces compétences, Thales compte proposer des systèmes similaires en Europe et à l’étranger.»

Pour Alex Dorrian, Directeur Général de Thales UK, « ce contrat, le plus important jamais remporté par Thales UK, représente une réussite majeure. Nous allons désormais continuer 
à travailler en étroite coopération avec le MoD pour fournir des capacités opérationnelles de haut niveau, dans les délais et le budget impartis, et répondant pleinement aux exigences 

opérationnelles. Sur la base de la solution que nous avons proposée, nous devrions pouvoir enregistrer un chiffre d’affaires à l’export d’au moins 600 millions d’euros (400 millions de livres) dans les dix prochaines années. »

La solution proposée par Thales permettra de créer ou de maintenir jusqu’à 2100 emplois au Royaume-Uni. Ces emplois de haute qualification, qui nécessiteront des compétences en intégration de systèmes,  en maîtrise d’œuvre, en ingénierie et  en production, seront tous basés à Thales UK, et au sein des sociétés associées au programme WATCHKEEPER et des sociétés britanniques intégrées à la chaîne logistique. Les exportations devraient porter ce total à 2500 emplois.

Thales UK a établi une joint venture avec Elbit Systems, à Leicester, en vue d’assurer la fabrication, le support et l’évolution des sous-systèmes de drones tactiques, tant dans le cadre du programme WATCHKEEPER que pour le marché mondial des systèmes de drones, qui connaît une croissance rapide : les estimations actuelles chiffrent ce marché à environ 4,5 milliards d’euros (3 milliards de livres) pour les dix ans à venir. Un important contrat de sous-traitance pour WATCHKEEPER sera conclu avec la joint venture dans les semaines à venir. 

L’équipe conduite par Thales UK comprend cette joint venture, et les sociétés partenaires Elbit Systems, Marshall SV, LogicaCMG, Vega, Boeing, Cubic, QinetiQ et Praxis.
 

Note aux rédacteurs
La valeur totale de ce programme porte sur environ 1,2 milliard d’euros (800 millions de livres), comprenant le contrat attribué à Thales d’un montant d’ 1 milliard d’euros (700 millions de livres) et, pour le MoD, des coûts de gestion du programme, des coûts afférents aux infrastructures et aux équipements fournis par le gouvernement. 

Deux améliorations majeures ont été apportées au système depuis que Thales a été retenu comme “soumissionnaire privilégié” (preferred bidder) en juillet 2004 : 
WATCHKEEPER offrira des capacités ISTAR aux forces britanniques, 24h/24. Si nécessaire, deux drones opéreront en combinaison (par ex., pour permettre des opérations à basse altitude avec l’un des engins, au-dessous de la couche nuageuse, tout en maintenant des communications à portée optique, à l’aide d’un second drone volant à des altitudes plus élevées et servant de relais de communications. Ces drones seront désormais du même type (WK 450), et offriront des capacités et fonctionnalités accrues, ainsi qu’un plus large potentiel évolutif.

L’exploitation de l’imagerie et la diffusion des renseignements auprès des décideurs clés constituent une partie importante du programme WATCHKEEPER. La station de contrôle au sol, désormais plus grande (format ISO 20 pouces), offre une ergonomie améliorée, ainsi que des potentialités d’évolution accrues, avec notamment des dispositions prises en vue d’une analyse de l’image, si nécessaire. La station de contrôle sera transportée par des camions DROPS standard, fournis par le gouvernement. 

Pour plus d’informations sur le programme WATCHKEEPER : www.thalesgroup.co.uk/watchkeeper 
Membres de l’équipe Thales UK et sites du programme WATCHKEEPER :

Thales UK : Crawley, Wells, Leicester, Glasgow, Bury St. Edmunds, St Asaph, Taunton, Staines
Maîtrise d’œuvre ; charges utiles capteurs ; gestion et planificaton de mission ; exploitation et communications ; support après-vente 
 
 

JV Thales/Elbit : Leicester 
Fournisseur des sous-systèmes de drones tactiques – le nom et les détails complémentaires seront communiqués prochainement 

Elbit Systems : Lichfield (UAV Engines Ltd)
Conception des drones, motorisation des drones 

LogicaCMG : Leatherhead
Systèmes de commandement et de gestion du champ de bataille et applications associées

QinetiQ : Boscombe Down, Malvern, Farnborough 
Consultant en réglementation aérienne et gestion des données images 

Praxis : Bath
Consultant en sécurité du programme 

Marshall SV : Cambridge
Abris pour les stations de contrôle au sol et support associé

Cubic Corporation : Greenford 
Liaisons de données 

Vega : Welwyn Garden City, Bristol, Fareham
Partenaire pour la formation

Boeing : Londres
Support pour la future interopérabilité US/UK et
évolutions programmées des technologies /capacités

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