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M7 Priest (Etats-Unis)

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Caractéristiques
M7
Type : obusier automoteur.
Équipage : 7 hommes.
Poids : 22 967 kg.
Moteur : Continental à pistons en étoile de 9 cylindres développant 375 ch (279,6 kW).
Dimensions : longueur, 6,02 m; largeur, 2,88 m; hauteur, 2,54 m.
Performances : vitesse maximale, 41,8 km/h; autonomie sur route, 201 km ; gué, 1,20 m.
Armement : un obusier de 105 mm et une mitrailleuse de 12,7 mm.

Un pro­totype, baptisé T32, fut construit, et, au lendemain d'essais au cours des­quels il fut décidé d'installer une tou­relle de mitrailleuse sur le côté droit du compartiment de tir, le véhicule fut officiellement adopté sous la dési­gnation de Carriage, Motor, 105-mm Howitzer, M7. L'épaisseur maximale de ses blindages était de 25,4 mm.

Si les premiers exemplaires de série allèrent à l'US Army, les uni­tés qui suivirent furent cédées, pour la plupart, aux autres pays alliés (au premier rang desquels le Royaume­Uni) dans le cadre des accords Prêt­Bail. Les Britanniques devaient vite surnommer le véhicule américain « The Priest », la tourelle de mitrail­leuse de ce dernier faisant penser à une chaire de prédicateur. Adopté avec enthousiasme par les artilleurs britanniques, le M7 fut utilisé pour la première fois en combat lors de la seconde bataille d'El-Alamein, en octobre 1942. Les Britanniques demandèrent que cinq mille cinq cents M7 soient construits pour leur seul usage au cours de l'année 1943; cette commande ne devait pas être entièrement satisfaite, mais le chiffre donne cependant une idée du suc­cès du M7 auprès des artilleurs bri­tanniques, qui appréciaient le (rela­tif) confort de son compartiment, ainsi que sa maniabilité. Son seul inconvénient était le calibre de son obusier, nouveau pour l'armée bri­tannique : le ravitaillement des M7 en munitions (chaque véhicule pou­vait prendre à son bord soixante-neuf obus) devait être effectué séparé­ment, ce qui posait des problèmes logistiques considérables. Ces der­niers ne devaient être résolus qu'avec l'apparition en 1944 des pre­miers Sexton armés de canons obu­siers de 87,6 mm (25 livres).

Les M7 britanniques furent utilisés pendant l'ensemble de la campagne d'Italie (certains participèrent même au débarquement de Normandie), avant d'être remplacés progressive­ment par des Sexton. Ils commencè­rent alors une nouvelle carrière dans une configuration révisée : dépour­vus de leurs obusiers, ils furent uti­lisés comme véhicules blindés de transport de troupes. La totalité des M7 engagés sur le théâtre italien subirent tôt ou tard ce sort.

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